9/20/2011

• Aurora polar



Fenómeno luminoso que se produce en la atmósfera terrestre cuando impactan contra sus capas más elevadas partículas atómicas y subatómicas procedentes del Sol. La energía depositada por los impactos excita las moléculas de aire y las hace brillar con colores llamativos muy característicos. Dado que las partículas impactantes están cargadas, el campo magnético de la Tierra las desvía y las encauza hacia las regiones de la atmósfera cercanas a los polos magnéticos, de ahí que estos fenómenos se produzcan casi solo en las regiones polares del planeta y que reciban, por lo tanto, el nombre de auroras polares (auroras boreales y auroras australes). Se han detectado auroras polares en otros planetas dotados, como la Tierra, de un campo magnético considerable.

• Atmósfera



Son las capas gaseosas exteriores de un cuerpo celeste, se trate de un planeta, un satélite o una estrella. La atmósfera permanece vinculada a su cuerpo celeste por confinamiento gravitatorio: la tendencia natural de las moléculas gaseosas a difundirse por el espacio queda contrarrestada por la atracción gravitatoria del cuerpo celeste. De ese modo se alcanza un estado de equilibrio en el que la atmósfera se vuelve más densa a medida que se profundiza en ella en dirección al astro. También, de manera general, se aprecia una tendencia al aumento de temperatura al incrementarse la profundidad. Las atmósferas inducen marcas características en los espectros de la luz reflejada o emitida por los cuerpos celestes. Esto permite analizar su composición a partir del estudio de la luz. En el caso de los planetas gaseosos o de las estrellas, cuerpos compuestos de gas, se establece una frontera arbitraria para definir qué capas externas constituyen la atmósfera. Este límite se suele colocar en la profundidad a la que el gas se vuelve esencialmente opaco a la luz visible. 
• Astrosismología



Técnica astronómica que estudia las oscilaciones periódicas de las superficies de las estrellas. Las estrellas son objetos fluidos de estructura compleja que vibran con ciertos periodos naturales. Las campanas o los diapasones vibran con unas frecuencias (tonos de sonido) determinadas al golpearlas, que dependen de las propiedades físicas y de la estructura de estos objetos. Del mismo modo, la actividad interna de las estrellas hace que los astros vibren con frecuencias que dependen de su estructura y condiciones. Estas vibraciones se pueden estudiar bien por medio de la fotometría (análisis de cambios minúsculos de brillo) o mediante espectroscopia. En cualquier caso, el estudio de las vibraciones estelares recibe el nombre de astrosismología y presenta muchos paralelismos con los estudios que se efectúan en la Tierra y en la Luna sobre propagación de ondas sísmicas y que conducen a elucidar la estructura interna de estos astros rocosos. La astrosismología aplicada al Sol recibe el nombre de heliosismología. 
• Astropartículas



La física de astropartículas es un nuevo campo emergente de investigación multidisciplinar, intersección de la astrofísica, astronomía, cosmología y de la física de partículas, que estudia las partículas procedentes del universo. El campo de investigación de la física de astropartículas cubre el estudio de los rayos cósmicos, rayos gamma, neutrinos, materia oscura, energía oscura y ondas gravitatorias. A medida que la física de astropartículas se ha ido desarrollando, se han abierto nuevas ventanas del universo, donde la luz o en general las ondas electromagnéticas ya no son los únicos mensajeros. La materia tal como nosotros la conocemos, es decir lo que llamamos materia bariónica, es sólo la punta del iceberg, ya que representa alrededor de un 4% de la materia del universo. La física de astropartículas tiene como uno de sus objetivos comprender la naturaleza del resto de la materia desconocida, constituida por materia oscura y energía oscura. 
• Astronomía profesional



Se trata de la astronomía considerada como el trabajo u ocupación principal de una persona. Comprende el conjunto de conocimientos y técnicas propios de las personas con formación académica especializada en el área de la astronomía. Quienes se dedican profesionalmente a la astronomía suelen trabajar en la investigación científica o bien en el desarrollo y mantenimiento de instrumentación astronómica. Se requiere para ello formación superior: licenciatura, grado o doctorado en alguna carrera científica. En la mayoría de los casos se accede a la astronomía profesional tras estudiar en la universidad Física o Matemáticas, aunque en la actualidad hay también estudiantes de ingenierías (Telecomunicaciones por ejemplo), Geología y Química que realizan investigaciones astronómicas. Una vez obtenido el grado en estas materias se puede trabajar en una empresa de la industria aeroespacial o continuar los estudios con un master específico. Una vez finalizados estos, se realiza una investigación dirigida desde un centro de investigación para obtener el doctorado y así poder optar a un puesto de investigación o docencia en un centro de investigación o en una universidad. 
• Astronomía galáctica



Disciplina astronómica dedicada al estudio de nuestra Galaxia, su estructura y evolución. En particular abarca el análisis de los movimientos de la Galaxia y de los astros que la componen, así como el estudio del medio interestelar y de las agrupaciones estelares (cúmulos estelares y asociaciones estelares). Debe distinguirse de la astronomía extragaláctica (centrada en el estudio de galaxias externas a la nuestra) y de la astronomía estelar (dedicada al análisis de las estrellas como entes aislados). 
• Astronomía como aficionado



Se trata de la astronomía considerada como una ocupación que no constituye el trabajo principal de una persona. Para practicar la astronomía como afición no hay que tener necesariamente formación académica ni reglada. Los colectivos de astrónomos no profesionales contribuyen notablemente a la difusión de la astronomía y con frecuencia proporcionan datos a la astronomía profesional. Algunas personas han accedido a la astronomía profesional tras haberse iniciado en esta ciencia como afición y estudiar luego una carrera científica. Algunos de los astrónomos más famosos de la historia no tenían formación académica en astronomía, como Friedrich Wilhelm Herschel. 

• Astrología



Etimológicamente, estudio o tratado de los astros. En su origen, astrología y astronomía fueron indistinguibles, pero su contenido y procedimientos se han separado con el tiempo. Desde la revolución científica, la astrología ha quedado como un conjunto de creencias sin fundamento que no siguen el método científico: una pseudociencia que no ha hecho avanzar nuestro conocimiento del universo. Las diferentes astrologías (existen diversas tradiciones o sistemas, a menudo incompatibles entre sí) se basan en estudiar las posiciones relativas y movimientos de varios cuerpos celestes reales (Sol, Luna, planetas) o “construidos” (ejes del ascendente y del medio-cielo, casas…) tal como se ven a la hora y desde el lugar de nacimiento de una persona, o de otro suceso. Parten de la hipótesis no demostrada de que algunos astros (desde un obsoleto punto de vista geocéntrico) influyen sobre la Tierra y sus habitantes mediante fuerzas desconocidas (independientes de la distancia y propiedades físicas), condicionando u orientando sus inclinaciones, personalidad, futuro… La astrología ha fracasado como práctica predictiva y su relativo éxito sólo se justifica porque sus descripciones son tan generales y ambiguas que resultan aplicables casi a cualquier persona.  
• Astronomía



La ciencia natural del universo, en su concepto más general. La astronomía se dedica a estudiar las posiciones, movimientos, estructura y evolución de los astros y para ello se basa casi exclusivamente en la información contenida en la radiación electromagnética o de partículas que alcanza al observador. La astronomía abarca dos ramas principales: la astronomía clásica (que comprende la mecánica celeste y la astronomía de posición) y la astrofísica (que comprende todo lo demás).  
• Astronauta o cosmonauta



Se llaman astronautas o cosmonautas las personas que viajan por el espacio exterior, más allá de la atmósfera de la Tierra. Cuesta definir dónde empieza realmente el espacio exterior, pero se suele admitir que llegar por encima de los 100 km de altitud se asemeja más a un viaje espacial que a un vuelo de aeroplano. Cabría calificar de astronauta a cualquier persona que se haya aventurado a más de 100 km de distancia de la superficie terrestre, aunque una definición algo más rigurosa requeriría además que el viaje se efectúe en un vehículo capacitado para maniobrar en órbita alrededor de la Tierra. En los medios de comunicación se suele aplicar la palabra cosmonauta a los astronautas que viajan en vehículos espaciales de tecnología soviética o rusa. Esta distinción carece de sentido y en realidad las palabras astronauta y cosmonauta tendrían que usarse como lo que son: sinónimos estrictos. El primer astronauta de la historia fue Yuri Alekséievich Gagarin (Vostok, 1961) y la primera astronauta Valentina Vladímirovna Tereshkova (Vostok, 1963). El primer astronauta de habla hispana fue el cubano Arnaldo Tamayo Méndez (Soyuz, 1980). El título del primer astronauta de nacionalidad española le corresponde a Pedro Duque Duque (Discovery STS-95, 1998 y Soyuz TMA-3, 2003).

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